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lunes, 18 de enero de 2016

El purgatorio del segundo lugar

Los mercados tecnológicos tienen una estructura en la que el ganador se lleva todo. Para las compañías afortunadas,  esto se traduce en ingresos crecientes y en una conjunción afortunada de eventos, en un monopolio natural. ¿Pero qué ocurre con los perdedores? Los más afortunados pueden sobrevivir con una pequeña participación de mercado; lo menos desaparecen o se pierden en las profundas y negras aguas de las adquisiciones y fusiones. La compañía Barnes and Noble, creadores del lector de libros electrónicos Nook, se encuentra en una situación sui géneris: su solución no es la líder del mercado, pero tiene un grupo de seguidores que desean continuar utilizándola. ¿Qué puede hacer Barnes and Noble?



Preludio Karma is a bitch!


Hay que reconocer que el concepto de Barnes and Noble se ve bien


La compañía Barnes and Noble, es el mayor distribuidor minorista de libros en los Estados Unidos. Su modelo consiste en crear grandes librerías que ofrecen el mayor inventario posible, en amplios espacios que incluyen sofás y sillones en los que uno puede revisar los objetos de interés con toda calma y comodidad.

También se caracterizan por ofrecer atractivos descuentos en los nuevos lanzamientos, y por tanto es difícil como consumidor tener algún reclamo con Barnes and Noble.

Sin embargo, tras bambalinas, su modelo de negocio puede resultar controversial, por las siguientes razones:
  • El descuento que ofrece en los nuevos lanzamientos, está soportado por su gran volumen de compra con los editores, y prácticamente es muy difícil para las librerías independientes competir y prácticamente en las últimas décadas estas se han convertido en verdaderas rarezas.
  • En el mundo de la venta de libros la venta de nuevos títulos con descuento es muy criticada, ya que favorece la monotonía cultural y evita el surgimiento de librerías especializadas en temas particulares.
  • La desaparición de librerías independientes y la concentración del mercado en un gran distribuidor, y pone a los editores en una posición de desventaja. A final de cuentas, hay menos variedad en la oferta.
  • Y finalmente, para algunos románticos  el modelo de descuentos y tiendas masivas reduce a los bienes culturales a un nivel de mercancía común.
  • Francia y Alemania son los mayores mercados mundiales de venta de libros, y en ambos casos existe la política de "precio único" que justamente prohibe las prácticas de Barnes and Noble. Ambos países tienen una saludable cadena de comercialización, con múltiples establecimientos especializados.
En la azucarada película "You got mail" con Meg Ryan, Barnes and Noble es el villano que no se menciona por su nombre. Para aquellos que lo han olvidado, la protagonista es dueña de una librería especializada en material infantil, que sufre por la llegada de una gran librería de cadena a su barrio. Tom Hanks es el director de esta compañía, y como es previsible nace un romance entre ambos, "boy meets girl" es el motor de la mayoría de las películas norteamericanas. Pero nadie salva  a la tienda menor, que por cierto se llama "Little Store around the corner".

El nacimiento de Amazon fue un gran problema para Barnes and Noble, que simplemente ha visto su estrella disminuir en proporción directa al crecimiento del gigante del comercio electrónico. Un hecho poco conocido es que alguna vez Barnes and Noble trató de borrar a Amazon,por medio de la compra del gran distribuidor que le vendía los libros a la recién creada compañía. Un juez prohibió esta acción, y finalmente Amazon pudo comprar a su distribuidor y todos sabemos como acabó la historia.

Si bien Amazon tomó por sorpresa a Barnes and Noble, la compañía fue de los primeros en detectar la tendencia de los libros electrónicos y creo su propio producto con los lectores Nook, diseñados en conjunto con Microsoft, quienes por cierto pusieron pies en polvorosa hace tiempo. Sin embargo en esta ocasión, Barnes and Noble no ha tenido suerte.

Módulo de venta de Nook al interior de un Barnes and Noble

Primer Acto La selección en los mercados tecnológicos en acción

Buen producto,pero no suficiente

El mercado de los libros electrónicos es un buen ejemplo de como funciona el proceso de selección de los mercados tecnológicos:


  • Aunque la idea de los libros electrónicos es relativamente antigua, se le puede dar crédito a Amazon y sus sensacionales lectores Kindle como los primeros en hacer una oferta completa, con dispositivos, títulos y un medio probado de distribución.
  • Apple presentó su aplicación iBooks como parte de la oferta de la Ipad original, y en cierta ofreció ventajas sobre un Kindle tradicional: el dispositivo servía para otras cosas y la distribución a través de la tienda de iTunes tenía la misma seguridad que Amazon y un mayor alcance global.
  • Ante estos formidables competidores, Barnes and Noble presentó su lector Nook, que sin duda es un dispositivo muy correcto. Sin embargo su mayor problema es que su comercialización electrónica es menor si se compara contra Amazon y la tienda de iTunes. 
  • Tanto Amazon como iBooks son los líderes de participación de mercado, y en un distante tercer lugar se encuentra Nook, seguido de otras ofertas menores. 
  • Una llegada temprana y fuertes redes de distribución fueron los factores que favorecieron a Apple y a Amazon, y simplemente no hay mucho mercado para otros competidores.
  • Los efectos de retroalimentación positiva favorecen a Amazon y a Google, ya que los editores tienen incentivo de hacer su oferta en estos formatos por su gran base de consumidores. Y los nuevos consumidores tienen incentivo para elegir a Apple o Amazon, ya que tienen disponibles todos los títulos.
  • Para los curiosos, aunque la mayor parte de mis libros electrónicos son en formato Kindle, utilizo la aplicación de iPad para leerlos, y Amazon es mi primera y única opción para comprar títulos en inglés. En esa misma iPad utilizo iBooks para leer libros en español.

Bajo la lógica convencional de los mercados tecnológicos,  los lectores Nook debieron haber sido descontinuados desde hace mucho, y las acciones de Microsoft confirman esta acción. 

Segundo Acto La trampa de Nook

Kindle fue mucha pieza

A pesar de los cambios en su mercado, Barnes and Noble ha podido sobrevivir y aunque ha cerrado algunas tiendas, sus ingresos han crecido y tienen una base de clientes fieles nada despreciable. Insisto, visitar una librería Barnes and Noble es una agradable experiencia, y no dejo de hacerlo cuando tengo oportunidad. Pero he de confesar que la gran mayoría de mis compras ya son de libros electrónicos.

Y dentro de este grupo de asiduos visitantes a las tiendas Barnes and Noble hay un conjunto de fervientes admiradores de los Nook y son compradores consistentes de nuevos títulos. Lamentablemente su volumen no es suficiente para proporcionar utilidades y la compañía pierde aproximadamente cuarenta millones de dólares por su división de libros electrónicos y los lectores asociados. 

Sin embargo, por la conexión que existe entre los clientes "convencionales", la compañía no se puede arriesgar a simplemente desaparecer un producto que pierde dinero. La solución a su problema no es fácil, ya que la tendencia de su mercado es hacia una transformación total y no es simplemente una cuestión de paciencia.

En su tiempo Apple fue un perdedor en el mercado de las computadoras personales frente a Microsoft y el ecosistema Wintel. Mientras estos últimos llegaron a tener más del 90% del mercado, Apple estuvo cerca de la desaparición con participaciones menores al 5%.

Sin embargo pudieron resistir esta situación, y por una serie fortuita de eventos, pudieron adelantarse a las tendencia de los dispositivos móviles y no creo que haya que platicar mucho sobre lo que ha pasado después.

Por cierto al momento de escribir estas líneas, la valuación de mercado de Barnes and Noble es de seiscientos treinta millones de dólares. Y Amazon, esa pequeña startup de venta de libros electrónicamente, que en su momento trataron de borrar de la faz de la tierra es valuada por los inversionistas en casi doscientos setenta billones de dólares.

Epílogo Los que no aprenden en cabeza ajena

Librerías Gandhi y Librerías Porrúa son las más importantes cadenas minoristas de ventas de libros en México, y por supuesto no son inmunes a las nuevas tendencias tecnológicas. En el pasado comenté sobre su iniciativa de introducir un modelo propio de lector electrónico. Bueno en realidad es un producto canadiense con el nombre de Kobo. A la luz de lo ocurrido con Nook de Barnes and Noble, caben las siguientes preguntas, una vez más:


  • ¿Qué les hace pensar que pueden llegar al mercado con al menos seis años de retraso?
  • ¿Cuál es la diferenciación con respecto a iBooks o Amazon? Revisé el portal de ambas compañías, y sus lectores electrónicos ocupan un pequeño espacio, casi con vergüenza. 
  • ¿Consideran que hay algo que aprender del caso Barnes and Noble?

No conozco a nadie que tenga un lector de libros Kobo, si alguien está leyendo esto me encantaría conocer de su caso en vacuusfinium@gmail.com.

Negotiis Diveros

Desigualdad, brecha digital y el debate que ya llegó

Y el debate sigue subiendo de tono

En entregas anteriores comenté sobre un creciente debate sobre el rol que juegan las tecnologías digitales y de comunicaciones en la transformación económica y en la creciente desigualdad en todas las latitudes. A un grupo que tiene defensores del libre mercado y a proponentes de la más estricta intervención burocrática, se une ni más ni menos el Banco Mundial.

El pasado 14 de enero, esta institución publicó un reporte de más de 330 páginas, titulado "Digital Dividends". Por su extensión todavía no he podido revisarlo, pero desde la introducción ya sabemos que se puede esperar:

"Las tecnologías digitales se han extendido rápidamente en gran parte del mundo. Los Dividendos Digitales, los  beneficios por el desarrollo producido por el uso de estas tecnologías, han quedado rezagados. En muchos casos, las tecnologías digitales han impulsado el crecimiento, mayores oportunidades, y la mejora de la prestación de servicios. Sin embargo, su impacto agregado no ha sido suficiente y se distribuye de forma desigual."

Prometo comentar tan amplio documento en futuras entregas.

El regreso de las tornamesas que nunca se fueron

Bienvenidas de "regreso"

En días anteriores se llevó a cabo en Las Vegas la edición 2016 del Consumer Electronics Show, foro en el que supuestamente se presentan las tendencias y los nuevos productos en el mundo de las tecnologías digitales.

Normalmente es un evento anodino, ya que muchas de las principales compañías, como Apple y Microsoft no participan, y algunos productos valiosos se pierden en medio de un marasmo informativo.

Sin embargo este año hay dos eventos que destacan por su naturaleza:


  1. La presencia, en plan estelar, de los principales fabricantes de automóviles, para hablar sobre la convergencia con plataformas móviles y el futuro de los automóviles de conducción autónoma. Este tema da mucho de que hablar y estoy preparando una nota al respecto.
  2. En un tono más ligero, hay algunos sorprendidos por la presentación de tornamesas para reproducir discos de vinyl por parte de compañías como Sony y Technics. Esta última revivió, el icónico modelo SL1200, que fue una leyenda de su época.

Me pone de buen humor cuando leo Kazuo Hirai, presidente de Sony, declara que su compañía detecta un creciente interés por "la calidad de la reproducción musical".

Sin embargo me preocupa un poco cuando dice que le ha costado trabajo encontrar ingenieros que tengan conocimientos de audio analógico para el desarrollo de nuevos productos. Una faceta más del daño ocasionado por el formato MP3.

Créditos Fotográficos

photo credit: big bookstore via photopin (license)



photo credit: nook via photopin (license)


photo credit: CES 2007 004 via photopin (license)


photo credit: Purgatory via photopin (license)




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