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lunes, 17 de junio de 2013

Microsoft 2013: El valor de la inercia y el arte de transformarse en público

Vacuus Finium se extiende a Twitter, para comentarios espontáneos durante el día, me pueden seguir en @vacuusfinium.

Algo raro ocurre con Microsoft, que desafía lo que parece ser el sentido común: 
  • A pesar del derrumbe público y conocido del mercado de cómputo personal y de que ya es un secreto a voces de que Windows 8 se parece más Windows Vista que a su predecesor inmediato, el precio de la acción de Microsoft se encuentra en su mayor nivel de los últimos 5 años. Mientras los principales asociados de Microsoft padecen, los chicos de Redmond están en un aparente período de bonanza.
  • Estos mismos inversionistas, no parecen estar muy preocupados por el hecho que las muy publicitadas tablets Microsoft han tenido ventas minúsculas. Y de los teléfonos inteligentes Windows, mejor ni hablamos.
  • Todavía más raro es el hecho de que Stevie B(allmer), conocido por su incontinencia verbal y su facilidad para el auto-elogio ha estado ausente de los medios. Su silencio nos tiene consternados a los fanáticos de su humor involuntario. Por cierto por estos días se debe conocer el destino del bono de desempeño de Stevie B, ya que tiene dos años sin cobrar uno.

¿Que está ocurriendo con Microsoft, que se fortalece al tiempo que su principal mercado y fuente de ingresos se derrumba? De hecho hay una fuerte corriente de inversionistas que consideran que Microsoft es una excelente oportunidad de inversión y un conocido fondo de riesgo ha tomado una posición de dos billones de dólares, apostando por el crecimiento de esta empresa. Estos fondos, aunque se llaman de riesgo, en realidad solo actúan cuando tienen mucha información sobre un tema. ¿Qué saben ellos que no sabemos el resto de los mortales?

La explicación fácil es que en realidad aunque las familias Windows y Office son las principales fuentes de ingreso de Microsoft, no son las únicas, y con el paso del tiempo Stevie B ha ido creando una empresa muy diversificada, con una gran ancla financiera que le ayuda a sortear el temporal. También los ingresos por la vía de Windows y Office no son tan volátiles como pudiera pensarse, ya que los principales compradores son empresas que tienen contratos que no duran menos de 3 años. La existencia de estos contratos le da cierta protección a Microsoft de la veleidad del consumidor con una fuente de ingresos confiable y predecible. Los inversionistas aman este tipo de ingresos.

Pero detrás de esta explicación aparentemente fácil, se encuentra una brillante estrategia de transformación de Microsoft, que está muy bien pensada, y que tiene mucho potencial de ser exitosa. Independientemente de lo que ocurra con Windows 8, si el plan de Stevie B funciona, en 5 años Microsoft pudiera ser una compañía igual de exitosa, con ingresos muy bien diversificados. ¿Qué está haciendo Stevie B, que hasta se ha ganado mis elogios? Algunos hechos y reflexiones:

  • Aunque en el discurso público, Microsoft sigue presentándose como la compañía epítome del cómputo personal, en los hechos han dejado de darle importancia a este hecho. 
  • Aunque todavía se puede ver a Microsoft hablando de tablets, y llegar al mayor número de consumidores posibles, en realidad están muy concentrados en proporcionar productos y servicios a las empresas y por el momento las cosas les están funcionando.
  • Más que preocuparse de contar copias de Windows 8 embarcadas, Microsoft ha estado promoviendo sus servicios en la nube para empresas. La versión de Office, denominada Office 365 está ganando adeptos todos los días, y en todos los estratos económicos.  Detrás de cada usuario de Office 365 hay un contrato de largo plazo, con pagos continuos.
  • Y para demostrar su confianza en el modelo de negocio de Office 365, esta semana Microsoft anunció su versión de Office para iPhone, con costo cero. Claro esta aplicación solo sirve si se tiene activa una suscripción activa de Office 365, pero es muy significativo que Microsoft dejó de pelearse por el dispositivo de entrada a su aplicación y ha decidido nadar a favor de la corriente. Se escucha fácil y tal vez evidente, pero es un cambio cultural notable en Microsoft, ya que han dejado que ubicarse como el centro del universo tecnológico.
  • Tal vez puede parecer contradictorio, pero esta decisión fortalece a Office 365 ante sus usuarios, quienes reciben lo mejor de dos mundos: siguen utilizando las aplicaciones más comunes en su trabajo, pero lo pueden hacer con el dispositivo de su gusto. Doble punto a favor de Microsoft es el hecho que han decidido hacerlo como un servicio gratuito a sus suscriptores, en realidad tanta generosidad va a funcionar a su favor ante aquellos que toman las decisiones de compra.
  • También a la chita callando, Stevie B está realizando una reorganzación silenciosa de la empresa y ha agrupado todo bajo tres divisiones: Servidores y Herramientas, Aplicaciones (aquí caen Windows y Office) y Dispositivos ( aquí están los XBOX, tablets y lo que resulte).
  • Junto con esta estructura nueva hay nuevos líderes, todos ellos jóvenes, con un historial de éxito y sin aparentes intenciones de darle un golpe de estado a Stevie B.
  • Detrás de esta nueva estructura, y salvo la obvia excepción de la división de dispositivos, Microsoft se ha convertido en una empresa que busca vender servicios, principalmente a través de la nube, en donde ha desarrollado una oferta competitiva. Ni bajo la óptica más relajada son los líderes indiscutibles del mercado, pero sin duda tienen su atractivo y pueden ser una buena alternativa para varios compradores.
  • Utilizando su nada despreciable caja, y los predecibles ingresos por los contratos vigentes, Microsoft está transformándose y a varios analistas esto les está gustando.
  • Esto no implica que Microsoft haya abandonado sus aspiraciones hegemónicas y busque todavía un lugar en el mercado de movilidad y todavía está buscando ordeñar el mercado de cómputo personal. En la primera tarea su futuro se ve incierto, pero la segunda todavía les va a proporcionar muchos años de prosperidad, aunque no haya una gran aceptación de Windows 8.
  • Por cierto, hablando de Windows 8, en el segundo semestre de este año se va a lanzar una versión corregida, que supuestamente corrige muchos de los defectos de la versión inicial. No cambia en nada la dirección estratégica del mercado.
  • También se da a conocer que Microsoft ha llegado a un arreglo con las tiendas de dispositivos electrónicos Best Buy, para dedicar un espacio de ventas para los productos asociados a Microsoft. Este mecanismo, del cual no se conocen los detalles y sin duda debe estar resultando oneroso para Microsoft, les permite aumentar su presencia en múltiples puntos de venta y competir con las tiendas Apple. Considerando que la presencia de las tiendas Best Buy está principalmente en Estados Unidos no veo como va a cambiar la suerte global de los productos Windows, pero más que nada hay que verlo como un símbolo de que si bien han cambiado su estrategia, no se están dispuestos a perder sin dar una pelea.
  • Y de acuerdo a la tradición interna, Microsoft todavía cree que puede imponer su visión del mundo e imponerse a los consumidores. Hace poco se anunció la nueva versión de la consola de juegos XBOX y la recepción del mercado ha sido menos que eufórica y se ha provocado la ira de muchos consumidores: necesita una conexión permanente a Internet, se va a requerir hacer un pago adicional para usar juegos de generaciones pasadas y va a costar 100 dólares más que la nueva consola de Sony. Pudieran perder de un plumazo un mercado que les tomó años dominar, pero bueno la arrogancia no se extirpa de un día para otro.
  • Por cierto hay algunas opiniones de que Microsoft debería aprovechar y separar la división XBOX y Bing. Me parece que simplemente, bajo el nuevo modelo ambas van a perder importancia.

Finalmente, la mayor paradoja es que mientras realiza una radical transformación de una empresa que en su día fue innovadora, el liderazgo de Stevie B se encuentra muy devaluado y poco reconocido. Sin duda, si la transformación de Microsoft es exitosa, su gestión será juzgada bajo criterios diferentes. Mientras tanto, le garantizo que va a continuar siendo de los consentidos de estas páginas, y le suplico que nos levante el castigo de su  silencio, tengo varias semanas sin reírme a carcajadas.

Postdata I Actualizando temas conocidos

He comentado de un creciente rechazo hacia el mundo de las empresas tecnológicas, y una acusación implícita que están afectando a la economía de la gran mayoría de la población. En lo personal no estoy de acuerdo con este discurso, que mezcla Marxismo trasnochado, nostalgia por un mundo ido junto con un populismo arcaico. Sin embargo, el movimiento está en ascenso y sigue ganando adeptos, algunos muy ilustres.

Este fin de semana Paul Krugman, Premio Nobel de Economía y columnista del NY Times, publicó un artículo que se llama "Simpatía por el Luddismo". El Luddismo fue un movimiento en Inglaterra de artesanos que se dedicaban a destruir telares automáticos. Krugman dice que el cambio tecnológico está afectando a muchos trabajadores que están siendo desplazados y que la única solución es la decidida intervención del Estado, a través de programas y cobro de impuestos adicionales. 

Si quemar telares no funcionó, cobrar más impuestos menos.

Postdata II Los Sonidos de Vacuus Finium

La recomendación de hoy, es la grabación de 2013 "Quercus" del trío formado por la cantante June Tabor, el saxofonista Iain Ballamy y el pianista Huw Warren. Aunque el disco es de aparición reciente, en realidad se trata de una grabación en directo de 2006, de este original grupo en el que la cantante Tabor presenta varios temas dentro de la tradición folk inglesa, con arreglos muy peculiares. La atmósfera es sobria pero envolvente, con interpretaciones muy balanceadas.  Es una producción del sello ECM, y aunque en estricto sentido no es jazz, en realidad no importa mucho, música para acompañar el final de un día difícil, y más si es con una Guinness a la temperatura adecuada, como es mi caso. Es música que va más allá de las etiquetas fáciles y está disponible en iTunes.

También quiero compartir hoy un interesante y divertido artículo del premiado novelista mexicano Xavier Velasco, en el que habla de su carrera como coleccionista de discos de rock y la forma en que la ha abandonado fascinado por Spotify. En una parte habla de una época de su vida en que decidió vender parte de su colección de discos, en el famoso mercado del Chopo en la ciudad de México. Como un adolescente, fui su cliente al menos en dos ocasiones, en glorioso vinil por supuesto. En esa época, Velasco todavía no era un autor famoso y yo todavía no iniciaba mis estudios en Electrónica.

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