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martes, 17 de julio de 2012

Hewlett-Packard: El destripador en la mesa del Consejo

Continúan los tiempos difíciles en Hewlett-Packard (HP), su CEO Meg Whitman no ha podido articular y comunicar una estrategia de recuperación de la compañía. Ante este vacío informativo, los mercados bursátiles han destrozado literalmente el precio de la acción, que ha alcanzado un nivel de precio similar al que tenía en el año de 2004.

Adicionalmente hay varios indicadores en el mercado que indican que no se pueden esperar buenos resultados por parte de HP. La empresa de impresión Lexmark mostró un descenso en ventas, y es una muestra que la impresión está perdiendo mercado de forma inexorable. Cabe aclarar que la venta de consumibles aporta la tercera parte de las utilidades de HP.

En el lado de productos de cómputo, también hay signos alarmantes. Por un lado las ventas de computadoras personales se han estancado, y el día de hoy Intel mandó una señal de disminución de la demanda para los últimos meses de 2012. Aunque HP está en el tercer trimestre de su año fiscal, los mercados han sido inclementes y simplemente se están anticipando a lo que esperan sea un mal reporte.

En este ambiente de confusión, ya han resurgido las voces que piden la escisión de la compañía, lo cual no es novedad. Este discurso se ha venido escuchando desde hace diez años por lo menos, sin embargo hoy se da a conocer un dato, que pudiera indicar que la buena suerte de HP llegó a su fin y muy pronto pudiéramos estar despertando con la noticia que la compañía ha sido vendida o ha sido separada en al menos dos partes.

En la nueva conformación del Consejo de Dirección de HP, se ha incorporado un notorio "inversionista activista", con un impecable récord de haber escindido varias compañías grandes. Un inversionista activista es un individuo con amplios fondos, que identifica compañías subvaluadas, adquiere grandes bloques de acciones, para asegurarse un lugar en el Consejo de Administración. 

Una vez ubicado ahí, y con información de primera mano, inicia una campaña para hacer una desincorporación de activos. Una vez que esto ocurre, se eleva el precio de la acción, el activista vende su paquete accionario y obtiene un pingüe beneficio en unos cuantos meses. Ya platiqué la historia de Yahoo y la forma en que los inversionistas activistas, orillaron un cambio de estrategia y han traído inestabilidad a la compañía. Como comenté ayer, Yahoo pudiera tener un nuevo amanecer ahora que la ex-Google Marissa Mayer ha sido nombrada CEO, pero estos grupos van a permanecer al acecho. Marissa va a tener una muy breve luna de miel en su nueva posición.

Regresando a HP, Ralph Whitworth conocido "inversionista activista", forma parte del Consejo de Administración de HP y aunque fue aceptado bajo la condición de no realizar "campañas públicas"en contra de HP, en realidad es un límite muy vago. Whitworth y su grupo Relational Investors, han adquirido un paquete accionario equivalente al dos por ciento de HP, lo cual los convierte en el octavo inversionista más importante.  Simplemente no podían negarle un lugar en el Consejo de Administración.

Aunque Whitworth ha adquirido sus acciones a precios bajos, la reciente caída del precio de la acción ha devaluado su paquete accionario en un 17%, lo cual es seguro que no va a tolerar mucho tiempo. Algo es predecible: Meg Whitman va a sentir el aliento de Whitworth muy cerca y va a estar observada todo el tiempo.

En realidad HP tiene una constitución que la hace supuestamente invulnerable a compras hostiles o escisiones, pero esto no es una defensa invencible. Solo se necesita una votación de accionistas para cambiar estos estatutos y que se proceda a la venta de lo que haga falta. Es muy fácil pensar que solo se necesita un líder convincente y la promesa de recuperar pérdidas, para convencer a la gran legión de inversionistas ansiosos que hay en el mundo.

La separación de HP en varias compañías diferentes, ha sido un tema omnipresente, pero en realidad es muy difícil de implantar. El anterior CEO, Leo,"El breve", Apotheker anunció la separación de la unidad de cómputo personal, para perder el trabajo días después. La actual CEO ha sido muy clara al decir que la una escisión no forma parte de sus alternativas. Lástima que uno de sus "jefes"piensa diferente.

¿Qué hace difícil la escisión de HP? Son varios elementos:

  • La cadena de suministros y producción de HP, ha obtenido sus economías de escala al fabricar varios tipos de elementos. En los hechos sería muy difícil hacer una separación, de cadenas de fabricación.
  • El gran volumen de compra de HP de componentes para toda su línea de productos, le proporciona un poder de negociación considerable. Por ejemplo son el principal cliente de Intel, quién sin duda estaría encantado de negociar con dos entidades separadas.
  • En el mundo corporativo, existen claras ventajas al tener un solo proveedor de varios elementos, y sin duda los grandes clientes obtienen beneficios al negociar grandes paquetes con HP. Entidades de menor tamaño perderían este importante apalancamiento.
  • Me da curiosidad cuál de als nuevas entidades se quedaría con la marca, que a final de cuentas sigue siendo una de las más valiosas del mundo.

Terrible dilema el que vive HP hoy en día, ya que no han terminado de definir su personalidad en la nueva realidad del mundo tecnológico, y ya hay personas que están listos para hacer una venta de garage, ya sea todo o por partes. Meg por favor piensa rápido me gustaría escribir una nota positiva de HP, para variar.

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