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sábado, 5 de noviembre de 2011

El inversionista es el único animal que se tropieza cien veces con la misma piedra

¿Llegó la burbuja especulativa de la Web 2.0?

La principal noticia de la semana en el mundo de la tecnología es la oferta pública inicial de la empresa Groupon, que alcanzó una valuación de 12.4 billones de dólares. Esta oferta pública había sido largamente esperada y observada, ya que se considera como un termómetro que indica el estado de ánimo de los mercados con referencia a las empresas de Internet. De alguna forma el destino de Groupon es muy importante para determinar las expectativas de Facebook y su objetivo de conseguir una valuación superior a los 50 billones de dólares.

Primero los antecedentes:

Groupon es una empresa que se trabaja con negocios en diferentes ciudades para ofrecer "promociones del día", pero para grupos de consumidores ( Groupon= Group+Coupon). Para aclarar, vamos a suponer que un spa, con ventas bajas los días martes, decide ofrecer un descuento del 50% en su paquete más completo, a un grupo de 10 personas. Groupon, ya ha identificado a un grupo de personas susceptibles a la promoción, se las ofrece por correo electrónico y si junta el grupo de 10 (altamente probable), se les otorga el cupón con la promoción. Groupon tiene derecho al 50% del ingreso generado por el grupo, el spa recibe clientes en un día bajo y los clientes reciben algo que desean a un precio menor, aprovechando su fuerza numérica.

La idea, en principio no es mal, ya que utiliza la fuerza de Internet para facilitar la comunicación entre la oferta y la demanda e idealmente generar un transacción. Aparentemente todos ganan: vendedores, compradores y Groupon. Sin embargo, el análisis en detalle trae a la superficie algunas dudas:

  • La comisión de Groupon es bastante alta, inclusive parecen priistas hambreados en perjuicio del vendedor.
  • El vendedor es el que corre con el mayor riesgo, ya que su apuesta es que al atraer nuevos clientes, estos se pueden convertir en asiduos a su establecimiento y con ese horizonte en mente, acepta tener una primera transacción perdedora. Sin embargo la gran pregunta es si se puede sacar un grupo de consumidores leales del grupo de "cazadores de gangas". También este modelo asume que el vendedor va a generar una experiencia positiva a este grupo.
  • Y aunque el comprador parece ganar en todo momento, no es tan cierto si las supuestas promociones son más promesa que realidad. Supuestamente el deseo del vendedor de cuidar su reputación lo protege de esta posibilidad.


Y estas dudas, se han convertido en una avalancha de críticas  al modelo de negocio de Groupon.  Realmente hay más dudas que proposiciones claras, prácticamente es imposible hacer una búsqueda de "Groupon Business Model" y encontrar una evaluación positiva en las primeras dos páginas de resultados.

Las principales dudas en torno al modelo de negocios de Groupon son:

  • No crea "lock in" con los vendedores ni con los compradores, ya que la idea en principio es fácil de replicar por cualquier competidor
  • Su modelo de negocio no crea lealtad a la marca, ya que realmente al consumidor de gangas, lo que le gusta es la oferta y le es indiferente su origen. Realmente gratis hasta puñaladas, dicen por ahí.
  • Groupon habla mucho de necesitar una "masa crítica" para alcanzar la rentabilidad, es decir tener una base muy grande de consumidores y vendedores. Y en mi opinión ahí está su mayor vulnerabilidad: si a los vendedores no les resulta rentable atraer clientes mediante las ofertas pueden dejar Groupon fácilmente. Y los consumidores son como veletas, simplemente su dirección sigue la de la mayor oferta.
  • Si bien es entendible la necesidad de crear la masa crítica, el modelo de negocio tiene construido un cuello de botella, que le impide escalar rápidamente. Depende de una fuerza de ventas de "a pie" para visitar a los diferentes negocios locales para suscribirlos al servicio, pensemos algo así como los vendedores de espacios en la sección amarilla. Aquí la pregunta es como crecer la fuerza de ventas a la velocidad necesaria y la verdad la respuesta no es fácil.
  • A diferencia de Facebook no tienen una plataforma tecnológica difícil de replicar que les de al menos una ventaja en tiempo con respecto a sus competidores.


Y para complicar su causa, previo a su oferta pública Groupon mostró algunas prácticas contables poco transparentes y han utilizado las aportaciones de nuevos inversionistas para proporcionar retorno a los inversionistas antiguos y pagar a sus ejecutivos.  Los análisis previos al lanzamiento de su oferta pública inicial, coinciden en encontrar debilidades en el modelo  y la marcha del negocio, inclusive advirtiendo a los posibles inversionistas los riegos de perder su dinero.

Y a pesar de todo, la oferta pública inicial alcanzó una cifra notable y es la segunda oferta pública inicial de tecnología, después del lanzamiento de Google.  ¿ Cuál es la razón, por la que aparentemente los inversionistas no pudieron contener su apetito ? Algunas reflexiones:

  • Mientras escribía estas líneas, no podía dejar de pensar en los años de 1999-2000 y lo que será recordado como la primera burbuja de Internet. En aquellos años, hasta la idea más disparatada parecía digna de recibir millones de dólares y había grupo de especuladores buscando encontrar la "siguiente gran idea" a precio de introducción. Así es mis amables lectores, todavía me enternece recordar esos desayunos de martes en Casa Lamm, donde habíamos más suspirantes que inversionistas, pero no hay nada más embriagante que la esperanza.
  • Cualquiera pensaría que cuando todavía no se terminan los efectos de la burbuja inmobiliaria y los derivados hipotecarios tóxicos, los mercados no estarían de humor para otra ola especulativa. Definitivamente hay grupos que no aprenden y en el medio financiero siempre predominará la mentalidad de "esta vez es diferente".
  • En su segundo día de cotización, el valor de la acción de Groupon creció en un 30%, en medio de una baja generalizada de los mercados bursátiles, debida a la incertidumbre creada por Grecia. Hay que ver el comportamiento de la acción de Groupon en días subsecuentes, pero a mi me parece que los "conectados" aprovecharon la ola publicitaria para tener una utilidad rápida del 30% y a correr rápidamente. Para los amantes de las teorías de la conspiración, la organización humanitaria Goldman Sachs es el patrocinador del lanzamiento de la oferta pública inicial de Groupon.
  • Independientemente de las debilidades del modelo de negocios, hay indicadores que muestran que la valuación de Groupon está exagerada. Aquí se incluye una lista de negocios rentables, con historia  y en marcha, que tienen una valuación menor que Groupon. Para los nostálgicos, esa era otra de las características de la primera burbuja especulativa: los negocios con activos ("bricks and mortar" en la jerga de esos tiempos) tenían menor valuación que negocios especulativos ( ¿alguien se acuerda de pets.com?).
  • Ya también hay una lista de competidores de Groupon preparados a aguarles la fiesta, ya que es un modelo de negocio con pocas barreras de entrada. El cuento, muy popular en 1999 del "first movers advantage",  ya no se sostiene tan fácilmente.


Un ambiente especulativo, está llevando a una mentalidad de "a beber y gozar que el mundo se va a acabar" y ya se especula que se pueden adelantar las ofertas públicas iniciales de Zynga (juegos en línea a través de redes sociales), Twitter y la que se considera la madre de todas las ofertas públicas: Facebook. ¿ En serio esta vez es diferente?



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